Xylitol, un sustituto del azúcar que ayuda a prevenir las caries

estructura del xylitol

¿Que es el xylitol?

El Xylitol es un compuesto perteneciente a un grupo denominado “alcoholes de azúcar” o polioles. Se encuentra en la naturaleza en muchas frutas y vegetales como las fresas, frambuesas, ciruelas o coliflores y nuestros cuerpos producen xylitol de forma natural como paso intermedio en varios procesos metabólicos. A nivel de industrial normalmente se extrae de la corteza del abedul o mazorcas de maíz.

Fue descubierto por primera vez en 1870 pero su uso no se extendió hasta que en Finlandia, debido a la escasez de azúcar ocasionada por la Segunda Guerra Mundial se empezó a utilizar de forma extendida. En Finlandia todavía es bastante normal encontrar dulces tradicionales en versión con xylitol o azúcar y este uso tan extendido ha hecho que sea uno de los edulcorantes más estudiados. Existen más de 1500 trabajos publicados sobre el xylitol en pubmed muchos de ellos sobre su relación con las caries dentales.

Los alcoholes de azúcar pueden ser usados como sustitutos del azúcar

Debido a que nuestras papilas gustativas reconocen el sabor de los polioles como dulce, pueden utilizarse como sustitutos del azúcar. En el caso del xylitol, la relación de dulzor comparada con el azúcar es 100%. Esto significa que la misma cantidad de xylitol o azúcar en una taza de cafe van a endulzar la bebida lo mismo. Además, el xylitol no deja ningún sabor residual como muchos otros edulcorantes, por lo que es un sustituto excelente.

El termino “azúcar” normalmente lo utilizamos para referirnos a la sucrosa. Sucrosa es el “azúcar de mesa” granulado que utilizamos para cocinar, endulzar bebidas, etcétera. Junto con la fructosa, que también se encuentra de forma natural en la comida o añadido en muchos productos procesados, estos dos productos son una de las fuentes de energía principales para las bacterias que producen las caries.

¿Cómo ayuda el xylitol con las caries?

El proceso de formación de caries comienza cuando un diente es dañado (pierde contenido mineral) debido a la acción de subproductos ácidos producidos por bacterias en la boca (principalmente por Estreptococcus mutans) cuando metabolizan (consumen) azúcares aportados en la dieta (especialmente sucrosa).

Este proceso se denomina desmineralización y suele suceder debajo de la superficie del diente cubierta por la placa dental. Los ácidos de la placa dental que se vuelcan en la saliva no suelen causar tanto daño ya que se encuentran diluidos, pero debajo de la placa se genera un entorno ácido que acaba destruyendo primero el esmalte y después la dentina.

Los efectos anti-caries del xylitol se producen a través de varios mecanismos, el principal de ellos es que promueve una situación donde la producción de ácidos por bacterias cariogénicas es reducida. Un entorno menos ácido entre el diente y la placa dental significa que hay menos oportunidades para que la estructura del diente se desmineralice.

Existen varios tipos de bacterias con capacidad de causar caries dentales, siendo la más común y estudiada la Estreptococos mutans. Al ser un alcohol de azúcar no fermentable, el xylitol no puede ser utilizado por estas bacterias para alimentarse. Una revisión de estudios sobre la eficacia del xylitol demuestra la existencia de beneficios en la prevención de las caries mostrando mejores efectos que otros polialcoholes. Estudios en Finlandia en los años 70 descubrieron que un grupo mascando chicle de sucrosa tenían de media 2.92 dientes dañados (con caries, extraídos o empastados) comparado con 1.04 del grupo que utilizaba chicles con xylitol.

En otro estudio, los investigadores hicieron que madres mascaran chicle con xylitol cuando el niño tenia de 3 meses a 2 años. En este estudio descubrieron en las madres una reducción del 70% en la cantidad de dientes dañados. Estudios recientes confirman un efecto reductor de placa y sugieren que ciertas propiedades químicas similares a la sucrosa hacen que atraiga microorganismos dañinos pero al no poder alimentarse del xylitol son eliminados en la saliva permitiendo que la remineralizacion ocurra con menos interrupción.

Este proceso por el que se destruyen las bacterias dañinas en la boca también interfiere con levaduras y otros organismos, por lo que por ejemplo no se puede hacer pan con levadura utilizando xylitol en lugar de azúcar.

Otro de los mecanismos de acción anticaries es un aumento considerable en la producción de saliva. La saliva que contiene xylitol es más alcalina que cuando contiene otro tipo de azúcares. Después de tomar productos con xylitol la concentración de aminoácidos básicos en la saliva tiende a aumentar. Cuando el PH es superior a 7, calcio y sales de fósforo comienzan a precipitarse en las partes del esmalte y dentina donde son necesarios (el esmalte no llega a regenerarse pero la dentina con una dieta correcta sí).

¿Es seguro?

No se conocen efectos tóxicos al Xylitol en humanos. En este estudio, los participantes consumieron una dieta que contenía una media mensual de 1,5 kg de xylitol con una máximo diario de 430 gramos sin efectos secundarios aparentes.

Como la mayoría de alcoholes de azúcar, tiene un efecto laxante ya que no son completamente procesados durante la digestión, sin embargo estos efectos son 10 veces menos potentes que con el Sorbitol y dependen del individuo. En un estudio de 13 niños, 4 experimentaron diarrea al consumir mas de 65 gramos de xylitol diarios. Varios estudios han reportado que al de unas semanas de consumo se produce una adaptación ya que aumenta la cantidad de enzimas capaces de procesarlo.

Cosas a tener en cuenta:

  • Para beneficiarse de todo esto hay que tomar productos con xylitol por lo menos 3 veces al día.
  • El momento ideal es después de una comida, cafe, etc, cuando las bacterias de la boca tienen de que alimentarse.
  • Es una ayuda importante para mantener la salud dental pero no sustituye al cepillado o la higiene normal.
  • Es tóxico para los perros. Aunque en humanos no afecta a los niveles de insulina (una gran ventaja sobre el azúcar), en los perros puede producir una hipoglicemia grave.

Productos que contienen xylitol

Lo primero es dejar claro que aunque este articulo casi parezca un anuncio no tengo ninguna relacion con estos ni ningun otro producto, este articulo es simplemente para que quede claro que los beneficios del xylitol no son solamente marketing para vender chicles sino que hay muchos años de investigacion científica por detrás.

A los productos que contienen Xylitol en Estados Unidos la FDA les permite anunciar que no “promueven las caries dentales”. En España se anuncian directamente como “anti-caries” pero hay que tener en cuenta las “trampas” que usan los fabricantes, ya que para que tenga algún efecto, el xylitol tiene que ser el ingrediente principal del producto.

Los caramelos Smint son uno de los productos mas accesibles con alto contenido en xylitol pero hay que tener cuidado al elegirlos ya que depende del sabor.

Los Smint azules de menta están compuestos por un 86.6% de xylitol. Los verdes (peppermint) un 92%.

Sin embargo, los de sabores (limón, frutas del bosque, etc) están compuestos en su mayor parte ( >90% ) por Sorbitol, otro poliol que no es que sea malo para los dientes pero no posee los mismos efectos anti-cariogénicos que el xylitol.

Lo que hacen para incluir el mensaje de “anticaries” es añadir un 1% de xylitol, simplemente para que conste en la lista de ingredientes.

Mas recursos e información

Wikipedia - Xylitol La version en ingles de la wikipedia tiene mucha mas informacion que en español.

Xylitol en pubmed Miles de estudios medicos relacionados con el xylitol.

Caries en la wikipedia Explica muy bien la importancia del PH para las caries.

Y bueno, cualquier búsqueda en google con los terminos Xylitol + caries muestra muchísima información y estudios médicos hablando del tema.